6 modi in cui Alibaba Cloud sfida AWS, Azure e GCP

La maggior parte delle persone avrà ormai sentito parlare di Alibaba, il gigantesco conglomerato cinese, con interessi commerciali che includono vendita al dettaglio, servizi finanziari, logistica, media e digital branding e marketing. La spina dorsale tecnologica alla base di queste business unit, Alibaba Cloud, è il terzo più grande provider di cloud a livello globale, dietro Amazon Web Services e Microsoft Azure. E sebbene Alibaba Cloud offra offerte sostanzialmente simili ad AWS, Microsoft Azure e Google Cloud, ha alcune sorprese.

Alibaba Cloud, relativamente nuovo nel mercato internazionale del cloud, ha tasche profonde e un vivo desiderio di anticipare Amazon a livello globale. Nell'aprile di quest'anno hanno annunciato l'intenzione di investire 28 miliardi di dollari in infrastrutture nei prossimi 36 mesi. Ho già detto che hanno tasche profonde? Questo investimento andrà alla costruzione di data center, sistemi operativi personalizzati e semiconduttori per soluzioni con accelerazione hardware.

Per mettere rapidamente Amazon e Alibaba in prospettiva, ricorda che Amazon è un rivenditore. Possiedono l'inventario e la catena di fornitura e vendono direttamente al cliente. Alibaba è un mercato e collega semplicemente acquirenti e venditori. Ciò ha un paio di conseguenze. Innanzitutto, i sistemi di gestione della supply chain e dell'inventario di Amazon sono considerati vantaggi competitivi, quindi non li vedrai vendere soluzioni per la supply chain che sfruttano la loro esperienza. In secondo luogo, i margini di profitto sono molto più alti per Alibaba (23,3% contro il 4,1% di Amazon nel 2019). Questo dà ad Alibaba Cloud molti più soldi da investire nelle loro offerte.

Ecco sei modi in cui Alibaba Cloud batte o rivaleggia con gli altri principali fornitori di cloud. 

Maggior numero di servizi

Amazon Web Services dispone di 175 servizi. Nell'ultima metà del 2019 Alibaba ha annunciato 597 nuovi prodotti e 300 soluzioni nel suo portafoglio. C'è letteralmente qualcosa per tutti qui. Tanto è vero, la scelta è schiacciante. Alibaba Cloud si rivolge sia alle imprese che alle PMI e, se riesci a trovarla, ci sarà sicuramente una soluzione, dall'allevamento di suini (davvero) alla finanza che soddisfi le tue esigenze. (Suggerimento: fatti aiutare da un partner se ti stai stabilendo in Asia.)

Archiviazione computazionale

L'archiviazione computazionale è una vecchia idea il cui momento è finalmente arrivato. Data la grande quantità di dati elaborati oggi, non c'è altra scelta che ottimizzare i percorsi hardware che i dati prendono dal disco all'applicazione e spingere il calcolo il più vicino possibile allo storage. Una bozza di standard per l'archiviazione computazionale è stata rilasciata a dicembre 2019, ma esiste anche hardware proprietario, per lo più limitato a computer personalizzati di fascia alta come la serie Nvidia DGX.

Poiché Alibaba Cloud supporta il gruppo e-commerce di Alibaba, viene utilizzato per elaborare alcuni volumi di dati davvero eccezionali, con un accesso a bassa latenza altrettanto impressionante. Ad esempio, durante il "giorno dei single" il database PolarDB di Alibaba Cloud ha elaborato il Gross Merchandise Value (GMV) del valore di $ 30 miliardi in 24 ore, con un enorme picco di $ 12 miliardi nella prima ora, poiché gli acquirenti si sono precipitati ad acquistare prima che i commercianti esaurissero le scorte. Con così tante entrate in gioco, puoi capire perché Alibaba Cloud presta così tanta attenzione ai database che supportano l'evento e una delle tecniche che usano è l'archiviazione computazionale.

C'è molto nello storage computazionale ed è in rapida evoluzione. Al livello più elementare, PolarDB utilizza FPGA per eseguire una compressione trasparente dei dati, per cui i dati vengono decompressi all'interno del percorso dei dati e il driver del kernel non conosce la differenza. Ciò può comportare una riduzione fino al 50% dei tempi di query per alcune delle query più comuni e in media è di circa il 30%. Questo è solo con compressione push-down e ci sono ancora alcune prestazioni da estrarre mentre viene sviluppato un firmware aggiuntivo.

Compatibilità e prestazioni del database

PolarDB è l'offerta di database principale per i clienti Alibaba con casi di utilizzo di elevata velocità di trasmissione dati. Utilizza InnoDB come motore di archiviazione, lo stesso di MySQL, ma pesantemente modificato per essere utilizzato come database nativo del cloud. PolarDB è stato progettato pensando all'accelerazione hardware, come l'archiviazione computazionale precedentemente menzionata, e utilizza RDMA per connettere archiviazione e nodi di calcolo, rimuovendo il collo di bottiglia I / O.

Alibaba ha un approccio leggermente diverso alla migrazione del database. Piuttosto che offrire un database proprietario insieme a strumenti di migrazione, hanno reso PolarDB compatibile con la maggior parte dei database utilizzati in ambienti commerciali. Esistono versioni in grado di eseguire query da MySQL, PostgreSQL e un ampio sottoinsieme di Oracle Database. In base alla progettazione puoi probabilmente eseguire l'applicazione senza modifiche su PolarDB. Questo è un percorso molto più semplice per il cloud rispetto al porting della logica dell'applicazione.

Cloud Enterprise Network (CEN)

Alibaba Cloud gestisce la propria rete interregionale, il che significa che puoi controllare la latenza e la larghezza di banda tra le parti della tua applicazione che operano in diverse regioni. Altri provider utilizzano Internet pubblico per connettere le regioni, lasciandoti in balia della congestione regionale. 

Alibaba Cloud raggiunge questo obiettivo tramite la sua offerta di rete definita dal software, Cloud Enterprise Network, una rete globale per la creazione di un sistema aziendale distribuito e cloud ibrido. CEN è una rete completamente mesh che collega VPC (Virtual Private Clouds) e VBR (Virtual Bridging Router). È fondamentalmente una soluzione di rete virtuale da regione a regione. Ciò è particolarmente utile per le operazioni in Cina, dove il Great Firewall spesso introduce una grande quantità di latenza. Il CEN offre garanzie di latenza e larghezza di banda ed è la stessa infrastruttura di rete utilizzata da Alibaba per le sue offerte di e-commerce.

È possibile aumentare e diminuire la larghezza di banda in tempo reale tramite la console Web o tramite un'API.

Intelligence Brains

Sebbene Alibaba non vincerà alcun premio di marketing per la denominazione innovativa, i suoi "Intelligence Brains" risolvono alcuni problemi veramente grandi. Per me, questa è una delle offerte più entusiasmanti e innovative di Alibaba, resa possibile, in parte, dall'ambiente politico e aziendale globale in cui operano. Mostra ciò che le tecnologie di intelligenza artificiale possono portare sul tavolo quando implementate su larga scala.

Sebbene i componenti tecnologici siano disponibili da aziende come Google, Microsoft e Amazon, è necessario un integratore di sistemi per progettare, costruire, testare e supportare la soluzione finale. Le offerte di Alibaba sono soluzioni chiavi in ​​mano, o chiavi in ​​mano come qualcosa di così grande può ottenere, supportate direttamente dal venditore.

Alibaba Cloud ET Brains sono progettati per fungere da piattaforme intelligenti per risolvere complessi problemi aziendali e sociali. Esistono cervelli per città intelligenti, medicina, industria manifatturiera, aviazione, ambiente e finanza. Ogni cervello è una soluzione complessa che merita poche pagine per rendergli giustizia. Qui ne parlerò due, City Brain e Financial Brain, per darvi un'idea delle offerte.

Il City Brain, attualmente schierato a Hangzhou, una città di 21 milioni di abitanti nella Cina orientale, gestisce il flusso del traffico, i trasporti pubblici e la sicurezza pubblica integrando eventi e allarmi da sensori situati in tutta la città. Se un allarme rileva un incendio, vengono inviati ambulanze e vigili del fuoco, viene calcolato il percorso più veloce attraverso il traffico e vengono sequenziati i semafori, accelerando il loro tempo di arrivo fino al 49%.

Nella versione 2.0, City Brain migliora i servizi antincendio fornendo informazioni sulla pressione dell'acqua, il numero e l'ubicazione degli idranti nell'area e l'ubicazione dei gasdotti e altre infrastrutture critiche.

Il City Brain viene utilizzato anche per migliorare il trasporto pubblico esaminando video, segnali Wi-Fi e segnali delle compagnie di telecomunicazioni e calcolando il traffico passeggeri ottimale. In base alla capacità attuale, può reindirizzare navette e autobus, ottimizzare la spedizione dei taxi e regolare le frequenze degli autobus per ridurre al minimo i ritardi.

Sembra una barra laterale in una rivista scientifica, ma è un'offerta commerciale di Alibaba Cloud. New York, stai leggendo questo? 

Applicazioni finanziarie out-of-the-box

Nel settore dei servizi finanziari altamente regolamentato, far decollare una start-up richiede molte risorse, non solo per superare le sfide normative, ma anche per configurare e utilizzare i macchinari IT necessari per farlo funzionare.

Il credito è un buon affare, a patto di poter modellare adeguatamente il rischio, perché ci sono così tante persone "senza banca" nei paesi in via di sviluppo. Ma visti i margini bassi, come puoi offrire credito e comunque realizzare un profitto? Finance Brain offre una soluzione.

In questo caso, la modellazione del rischio di credito viene offerta come una soluzione più o meno pronta all'uso, con modelli di scorecard, un insieme di variabili del modello di uso comune e un flusso di lavoro per modellisti pronti all'uso. Basta aggiungere i tuoi dati, modificare i modelli e hai un'offerta di credito immediata. Non lo userei per modellare grandi rischi di credito, ma è perfetto per i micro prestiti. I modelli possono essere distribuiti come API RESTful nel servizio PAI (Platform for AI) EAS, in modo che terze parti (ad esempio, un grande magazzino o un droghiere locale) possano integrarsi con la tua piattaforma di credito, abilitando un ecosistema di partner.

Questo modello di business mi ricorda gli MVNO (Mobile Virtual Network Operators), che non possiedono né gestiscono alcuna infrastruttura di rete, ma la affittano invece da un provider di telecomunicazioni. Gli MVNO competono su operazioni efficienti, servizio clienti, marketing e usabilità delle applicazioni. Allo stesso modo, utilizzando il Finance Brain, una start-up nel settore del credito potrebbe affittare la propria infrastruttura operativa e concentrarsi sulle porzioni a valore aggiunto del business.

Porta la tua chiave

Alibaba Cloud ha recentemente annunciato la possibilità di "portare la propria chiave" per fornire una protezione end-to-end dei dati inattivi. Gli altri principali fornitori di cloud lo hanno avuto per un po ', ma con le tensioni commerciali tra Cina e Stati Uniti ai massimi storici, questa mossa offre una misura di sicurezza alle aziende che prendono in considerazione Alibaba. Crittografia post-quantistica a parte (dove la Cina sembra avere un vantaggio), i tuoi dati dovrebbero essere al sicuro ovunque risiedano nell'ecosistema di Alibaba.

Linea di fondo

Alibaba Cloud ha una serie impressionante di offerte, su misura per i mercati asiatici. Su molti fronti, come il prezzo, l'ampiezza e la profondità del prodotto, battono le offerte della concorrenza. Il loro più grande difetto, secondo me, è l'inesperienza nella vendita ai mercati occidentali. È tutto lì, ma le loro prevendite tecniche, le vendite dirette, il supporto e il coinvolgimento / coinvolgimento degli sviluppatori sono molto indietro rispetto a AWS, Azure e GCP. Ecco perché non ne senti molto parlare.

Se ti stai installando in Asia, Alibaba Cloud è una scelta ovvia. Se ti stai installando altrove e sei disposto a impegnarti, l'efficienza dei costi potrebbe rendere Alibaba degno di considerazione. Gran parte della tecnologia all'avanguardia per i data center (ad esempio lo storage computazionale) sembra essere implementata qui per prima e in un numero maggiore di prodotti al fine di supportare il cash cow dell'e-commerce di Alibaba. Altri clienti (come noi) ottengono un giro gratuito sui miglioramenti apportati lì.