La tecnologia delle femtocelle è presente nei piani AT&T, Sprint e Verizon

La conferenza CTIA Wireless di questa settimana potrebbe essere una sorta di festa per le femtocelle, le minuscole stazioni base cellulari che possono inviare traffico voce e dati su collegamenti a banda larga economici, ma i dispositivi alla fine potrebbero sembrare diversi da ciò che la maggior parte delle persone si aspetta.

Il Femto Forum sponsorizzerà una vetrina speciale presso lo show floor del CTIA a Las Vegas e ospiterà una tavola rotonda mercoledì pomeriggio. Il gruppo industriale fornirà anche i dettagli di un "plugfest" che si terrà la prossima settimana nel sud della Francia per dimostrare l'interoperabilità tra apparecchiature femtocell di diversi fornitori. Il Forum prevede la partecipazione di più di 20 produttori, che testeranno dispositivi costruiti secondo gli standard adottati lo scorso aprile dal 3GPP (Third-Generation Partnership Project). Se i fornitori possono dimostrare l'interoperabilità, questo sarà un passo verso la possibilità di consentire a operatori e costruttori di apparecchiature di rete di combinare e abbinare la tecnologia di molti fornitori, riducendo potenzialmente i costi e aumentando l'adozione delle femtocelle, ha affermato Simon Saunders, presidente del Femto Forum.

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Anche questa settimana, AT&T dovrebbe dire che offrirà femtocelle a livello nazionale dopo aver condotto prove in diversi stati a partire dallo scorso settembre. Il dispositivo Airave di Sprint Nextel è già in piena distribuzione commerciale e Verizon Wireless ha dichiarato che prevede di offrire femtocell subito dopo il lancio del servizio di banda larga mobile LTE (Long-Term Evolution) commerciale. Vodafone, NTT DoCoMo e China Unicom offrono anche dispositivi.

Sebbene i reclami sulla copertura siano vecchi quanto la tecnologia cellulare, la recente esplosione nell'uso dei dati mobili rende le femtocelle un'innovazione tempestiva.

"Per gli utenti di iPhone che sono davvero frustrati per essere stati lasciati cadere tutto il tempo, la femtocell potrebbe essere la risposta", ha detto l'analista di IDC Godfrey Chua.

Sebbene circa 60 vettori in tutto il mondo stiano conducendo prove di femtocelle, secondo il Femto Forum ci sono state solo nove distribuzioni commerciali. Questo è per una tecnologia che alcuni osservatori pensavano sarebbe stata diffusa prima della fine del 2008. Ma i fornitori e i fornitori di servizi hanno avuto difficoltà a capire come prezzare e commercializzare femtocelle domestiche dedicate per i consumatori, oltre ad affrontare problemi tecnici che erano più grandi del previsto.

Ora, alcuni fornitori e analisti del settore affermano che potrebbero essere altri tipi di femtocelle che alla fine mantengono la promessa della tecnologia. Questi possono includere femtocelle integrate nei router Wi-Fi consumer, quelle che aumentano la copertura all'interno delle medie imprese e le unità esterne che costituiscono il punto di riferimento delle implementazioni LTE.

Una femtocella è più piccola di una microcella o picocella, due tipi di stazioni base che vengono spesso utilizzate per aumentare la copertura negli edifici. È anche diverso perché ha un elemento RNC (controllo della rete radio) incorporato. Di solito, gli RNC si trovano nel data center del vettore. Avere uno integrato consente alla femtocell di collegarsi a qualsiasi tipo di banda larga cablata, come un modem via cavo o DSL. I dispositivi in ​​genere possono coprire circa 5.000 piedi quadrati (465 metri quadrati) e servire diversi utenti di telefoni cellulari in una famiglia. Il proprietario della femtocell può creare una "whitelist" di telefoni consentiti sul dispositivo.

Ma far parlare una femtocell con i telefoni che i consumatori hanno già e con i meccanismi di back-end del vettore per la fatturazione e altre funzioni, ha presentato delle sfide.

"Far funzionare le femtocelle con i telefoni cellulari esistenti è stato un compito enorme, molto più grande di quanto ci aspettassimo", ha affermato Will Franks, fondatore e chief technology officer di Ubiquisys, che fornisce la tecnologia femtocell ai vettori, tra cui Softbank in Giappone e SFR in Francia.

Un problema è che le femtocelle utilizzano funzionalità incluse negli standard delle stazioni base cellulari ma non tipicamente utilizzate nelle celle tradizionali, ha detto Franks. Di conseguenza, i produttori di telefoni non progettano i loro telefoni per funzionare con queste funzionalità. Ad esempio, le femtocelle utilizzano la "modalità chiusa", che impedisce ai telefoni non autorizzati di accedere alla cella. Durante i test di sviluppo, Ubiquisys ha scoperto che i telefoni si bloccavano, incapaci di passare a nessun segnale. Il software sulla maggior parte dei telefoni non poteva essere aggiornato per aggiungere quella funzione, quindi Ubiquisys ha dovuto modificare le sue femtocelle per aggirare il difetto, ha detto. D'ora in poi, i vettori che certificano nuovi modelli di telefoni li stanno testando con femtocelle, ha detto.

Il produttore di femtocell IP.acccess, che ha confermato di aver fornito tecnologia per l'implementazione di prova di AT&T, ha riscontrato problemi simili. Ad esempio, la "whitelist" dei telefoni consentiti su una femtocell si basa sui numeri di cellulare degli utenti e si suppone che si aggiorni quando viene sostituita una scheda SIM su uno dei telefoni. IP.access ha scoperto che le femtocelle non lo facevano, quindi i telefoni avrebbero misteriosamente smesso di funzionare con le femtocelle, ha affermato Andy Tiller, vice presidente del marketing. Una volta scoperto il problema, IP.access ha automatizzato il processo. Era uno dei tanti piccoli problemi.

"Ci sono 101 di quelle cose che devono essere elaborate", ha detto Tiller. "È molto più complicato di quanto la gente pensasse che sarebbe stato. Devi risintonizzare tutto."

Al di là delle questioni tecniche, i fornitori di servizi che puntano le loro femtocelle ai consumatori devono capire come vendere un dispositivo separato che essenzialmente fornisce ciò che il vettore ha affermato di offrire sin dall'inizio: un'adeguata copertura interna. Esistono molti diversi modelli possibili per la vendita di femtocelle. Il problema è che offrire il dispositivo punta il dito contro qualcosa di negativo - il problema della capacità di rete del vettore - e chiede al cliente di fare qualcosa per risolverlo. In effetti, i risultati della ricerca annunciati questa settimana dal Femto Forum hanno mostrato che circa il 60% del valore economico di una femtocell risiede in ciò che il fornitore di servizi può risparmiare sull'infrastruttura.

"Non è adatto a molte persone", ha detto l'analista Jack Gold di J. Gold Associates.

Le offerte variano. Negli Stati Uniti, Sprint addebita $ 99,99 per la sua unità Airave, più una "commissione di copertura avanzata" di $ 4,99 al mese. I piani di chiamata illimitati opzionali costano $ 10 al mese per un singolo telefono o $ 20 al mese per più telefoni che condividono l'Airave. Quando AT&T ha avviato la prima offerta di test del suo dispositivo Microcell a Charlotte, NC, l'anno scorso, offriva una scelta di due piani tariffari. Gli abbonati potrebbero semplicemente acquistare Microcell per $ 150 o pagare $ 20 al mese per chiamate telefoniche nazionali illimitate effettuate tramite il dispositivo. Quest'ultimo piano includeva uno sconto di $ 100 sul costo della Microcell.

I vettori stanno già avendo un certo successo, ha affermato l'analista di In-Stat Allen Nogee. Stime in-Stat ci sono state 380.000 femtocelle spedite in tutto il mondo lo scorso anno e saranno circa 2 milioni di unità consegnate ai clienti quest'anno. "Penso che stia guadagnando terreno", ha detto Nogee.

Tuttavia, secondo Nogee e altri analisti, la vera opportunità per la copertura domestica risiede nelle femtocelle che i clienti non sanno nemmeno esistere. Due o tre anni dopo, i dispositivi possono essere integrati nei gateway domestici a banda larga o nei router Wi-Fi e il consumatore otterrà un servizio migliore senza dover fare o spendere nulla.

"Perché questo abbia successo, deve allinearsi a un modello di distribuzione simile all'elettronica di consumo", ha affermato l'analista Phil Marshall di Tolaga Research.

I vettori possono anche prendere di mira negozi e medie imprese, utilizzando femtocelle leggermente più potenti, dicono gli osservatori. Le grandi imprese e le grandi strutture pubbliche come i centri commerciali spesso ottengono una copertura estesa con antenne distribuite, ma questo di solito è troppo costoso per un'organizzazione con meno di 250 dipendenti, ha affermato Saunders del Femto Forum. Come per i consumatori, le femtocelle possono rendere i clienti aziendali più fedeli più fedeli a un particolare fornitore di servizi, ha affermato.

Anche le stazioni base su piccola scala possono svolgere un ruolo chiave nella costruzione di reti LTE. Mettere le femtocelle LTE nelle case degli abbonati potrebbe riempire una copertura sufficiente da far ritardare la costruzione di alcune delle sue normali celle LTE da parte di un operatore, ha detto Saunders. Potrebbero consentire a un vettore di ritardare l'attivazione dal 4% al 10% delle celle più grandi, generando risparmi sufficienti per coprire il costo delle femtocelle domestiche, ha detto.

Alcuni fornitori stanno anche esaminando le femtocelle LTE per le aree pubbliche per riempire la copertura o alleviare la congestione. Sarebbe relativamente veloce e facile installare una femtocell per strada e collegarla ai servizi a banda larga esistenti invece di implementare la macro cella convenzionale, ha detto Franks di Ubiquisys. Egli stima che una versione LTE conveniente di queste femtocelle "metropolitane" potrebbe arrivare sul mercato nel 2011 o nel 2012.

Una nuova specifica nello standard LTE, chiamata SON (Self-Organizing Networks) dovrebbe facilitare entrambi questi tipi di implementazioni, ha affermato Steve Kemp, direttore senior del marketing di prodotto di Alcatel-Lucent. Le femtocelle SON posizionate intorno a un edificio o un'area pubblica possono trovarsi e ottimizzare le proprie impostazioni all'interno di quell'ambiente, risparmiando lavoro di ingegneria costoso e dispendioso in termini di tempo, ha affermato Kemp.

Anche se è passato molto tempo, le femtocelle potrebbero finire per aiutare LTE a raggiungere gli utenti più velocemente di quanto non abbiano fatto le reti odierne.

"Quando il 3G veniva lentamente sviluppato, non avevano il vantaggio delle femtocelle per aiutare a colmare le lacune di copertura", ha detto Chua di IDC. La loro disponibilità sin dagli albori della nuova tecnologia di rete dovrebbe rendere la loro inclusione molto più semplice.